Champions League

Ajax zit bij de laatste zestien van de Champions League. Via de voorrondes van het miljardenbal wist Ajax zich te plaatsen voor de poulefase. Sturm Graz, Standard Luik en Dinamo Kiev werden verslagen. De Amsterdammers speelden vervolgens in groep E tegen Bayern München, Benfica en AEK Athene. In die groep werden de Amsterdammers tweede achter Bayern. Real Madrid wacht in de achtste finale.

Real Madrid

Gezien het recente verleden kon Ajax bijna geen slechtere tegenstander loten. De Madrilenen wonnen de Champions League vier keer in de laatste vijf jaar, waarvan drie in de laatste drie seizoenen. De ploeg van Santiago Solari is zodoende de regerend kampioen van het miljardenbal. Ook in onderlinge clashes was Real Madrid de laatste jaren veel beter dan Ajax. Zowel in 2011 als 2012 speelden de twee tegen elkaar in de groepsfase. De Koninklijke wonnen vier van de vier duels, en dat met telkens drie doelpunten verschil.

Dit seizoen presteert Real echter minder dan normaal. De club ontsloeg al snel de in de zomer aangestelde Julen Lopetegui, vanwege slechte resultaten in voornamelijk de Spaanse La Liga. Op het moment van schrijven (20 december 2018) staan de Madrilenen op een teleurstellende vierde plek. In zeven van de zestien duels tot dusver werden er punten gemorst. In de Champions League presteerde het ietwat beter: Real werd eerste in een poule met AS Roma, CSKA Moskou en Viktoria Pilzen. Dit ondanks dat ze twee keer verloren van de Russen.

Ondanks het feit dat de doelpuntenmachine Cristiano Ronaldo is vertrokken naar Juventus, heeft Real Madrid nog steeds een selectie van wereldklasse. Zo hebben de Madrilenen onder meer de beschikking over Luka Modric, die de gouden bal dit jaar won. Daarnaast spelen ook de sterkhouders Marcelo, Sergio Ramos, Toni Kroos en Gareth Bale nog altijd bij Ajax' tegenstander. 

Bayern Munchen

Veruit de grootste naam waarmee Ajax in de groep moet zien af te rekenen, is FC Bayern München. De club uit Duitsland werd afgelopen seizoen met maar liefst 21 punten voorsprong kampioen op nummer twee FC Schalke 04, waardoor de landstitel met grote overmacht werd binnengesleept. Naast het behalen van de landstitel, wist Die Bayern de finale van de DFB-Pokal en de halve finale van de Champions League te bereiken. Eintracht Frankfurt en Real Madrid gooiden echter roet in het eten, waardoor de ploeg van Niko Kovač gebrand is op nieuwe successen.

Een bekende naam welke Ajax gedurende de duels met Bayern München zal treffen, is Arjen Robben. De vliegensvlugge aanvaller kwam in het verleden uit voor onder meer PSV en het Nederlands elftal en speelde in het laatstgenoemde team onder meer samen met Daley Blind en Matthijs de Ligt. Robben heeft zelf al te kennen gegeven erg veel zin te hebben in de duels met Ajax. Personen met een verleden bij zowel Ajax als Bayern München zijn Jan Wouters (speler en trainer) en Martin Jol (trainer).

Benfica

Benfica werd vorig seizoen tweede in de Primeira Liga achter FC Porto. Hierdoor moest het, net als Ajax, de voorrondes van de Champions League zien te overleven. Dit lukte, want de manschappen van Rui Vitória wisten knap af te rekenen met Fenerbahçe en PAOK.

De man om in de gaten te houden bij Benfica is de Braziliaan Jonas. De centrumspits werd vorig seizoen topscorer van de Portugese competitie met 34 doelpunten. In de Champions League ging het de goaltjesdief echter een stuk minder gelukkiger af met zijn ploeg, welke laatste werd in een poule met Manchester United, FC Basel en CSKA Moskou. Een soortgelijk scenario zal absoluut geen optie zijn voor de Portugezen, waardoor Ajax de borst nat kan maken.

Helemaal rustig in Lissabon is het echter niet. Zo wordt Benfica verdacht van maar liefst dertig misdrijven. Zelf ontkennen de Portugezen alle aantijgingen aan hun adres stellig, waardoor de voetbalbond momenteel onderzoek naar de zaak doet. Wordt vervolgd...

AEK Athene

AEK Athene wist vorig seizoen, net als Bayern München, het kampioenschap in de wacht te slepen. Dit betekende echter niet dat de Grieken zich Champions League-deelnemer mochten noemen, want eerst wachtte nog de play-offs. Hierin moesten Celtic en het Hongaarse MOL Vidi het afleggen tegen de equipe van Marinos Ouzounidis.

Ook vorig seizoen speelde AEK Europees voetbal. In de Europa League wisten de Grieken een poule met onder meer A.C. Milan te overleven. Opvallend: vijf van de zes gespeelde wedstrijden in de groepsfase eindigden in een gelijkspel. Ook in de knock-out fase speelde de ploeg twee keer gelijk, maar moest het na een 1-1 thuis en een 0-0 uit tegen Dynamo Kiev het onderspit delven.

Voor wie de duels met AEK extra bijzonder zullen zijn, is Kaj Sierhuis. De spits is namelijk geboren in Griekenland en zijn vader, Cock Sierhuis, was een aantal jaren voorzitter van de Griekse topclub. Ajax Showtime sprak met laatstgenoemde, waarin hij vertelde over zijn verleden bij AEK en de jeugd van zijn zoon in Athene.

Programma Ajax
19-09: Ajax - AEK Athene 3 - 0
02-10: Bayern München - Ajax 1 - 1
23-10: Ajax - Benfica 1 - 0
07-11: Benfica - Ajax 1 - 1
27-11: AEK Athene - Ajax 0 - 2
12-12: Ajax - Bayern München 3 - 3
13-02: Ajax - Real Madrid
06-03: Real Madrid - Ajax 

Stand poule E
1. Bayern München 6 - 14 (15 - 5)
2. Ajax 6 - 12 (11 - 5)
3. Benfica 6 - 7 (6 - 11)
4. AEK Athene 6 - 0 (2 - 13)